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隐藏的历史女性:玛丽亚·西比拉·梅里安,17世纪昆虫学家和科学冒险家

 

大多数学生都能详细地描述蝴蝶的生命周期:卵孵化成毛毛虫,毛毛虫孵化成茧,茧孵化出来。这个看似基本的生物学知识一度引起了激烈的争论。这是一位开拓性的博物学家玛利亚·西比拉·梅里安(Maria Sibylla Merian),她细致入微的观察最终将毛毛虫与蝴蝶联系在一起,为昆虫学、动物行为学和生态学领域奠定了基础。


玛丽亚·西比拉·梅里安(Maria Sibylla Merian) 1647年出生于法兰克福,当时生命科学研究还处于萌芽阶段。尽管梅里安受过艺术家的训练,但她可以说是第一批真正的野外生态学家之一。当分类学和系统学(命名和编目)是博物学家的主要研究方向时,她研究了生物的行为和相互作用。
和大多数现代昆虫学家一样,梅里安对昆虫的热爱很早就开始了。13岁时,她开始收集和饲养毛毛虫作为绘画主题。她经常在烛光下作画,等待毛毛虫结茧的那一刻,或者等待蝴蝶破茧而出的那一刻。

梅里安画了以寄主植物为食的毛毛虫和以猎物为食的食肉动物。她不仅要捕捉研究对象的解剖结构,还要捕捉他们的生命周期和与其他生物的互动。她没有按照当时的惯例,用保存下来的标本进行研究,而是在物种生态学这个术语出现之前几个世纪就捕捉到了它。
梅里安找到时间进行研究的事实证明了好奇心的力量。与她那个时代的许多男性博物学家不同,梅里安没有自由把所有的时间都用在研究昆虫上。
1665年,18岁的梅里安嫁给了继父的徒弟、画家约翰·安德烈亚斯·格拉夫。她的第一个女儿乔安娜出生于1668年,1670年全家搬到了纽伦堡。她的第二个女儿多萝西娅出生于1678年。
梅里安的婚姻似乎并不幸福。1685年,她离开格拉夫,带着两个女儿生活在一个宗教社区。1692年,格拉夫正式与梅里安离婚。
作为两个孩子的母亲,梅里安负责家庭护理和养育孩子。她通过向富裕家庭的女儿们教授绘画来维持家庭的经济。在很多方面,她都是最早的“科学妈妈”之一,努力平衡她的研究面临的挑战和苛刻的家庭生活。
所有这一切都发生在当时,妇女仍被当作女巫烧死——成为一个好奇、聪明的女人确实是非常危险的。

梅里安关于毛毛虫的书(分别出版于1679年和1683年)本身就足以让她在科学史上占有一席之地。
但在1699年,52岁的她带着当时20岁的小女儿,开始了历史上第一次纯粹的科学探险。她的目标是在苏里南展示一种新的昆虫物种,苏里南是南美的一个国家(现在被称为苏里南),最近刚刚被荷兰殖民。经过两个月的危险旅行,这两个女人来到了昆虫学家的天堂。
在新物种的包围下,梅里安迫不及待地想收集和绘制她所能得到的一切。然而,她很快就遇到了麻烦,因为岛上的荷兰种植园主不愿意帮助两个无人陪伴的女人从森林里收集昆虫,他们认为这是一项无聊的任务。
因此,梅里安与被奴役的非洲人和土著人建立了关系,他们同意带她的标本,并与她分享许多植物的药用和烹饪用途。例如,梅里安写道,被奴役的美洲印第安妇女使用特定植物的种子来打掉胎儿,以使她们免受奴役的残酷。这是对17世纪殖民主义赤裸裸的恐怖的提醒。

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